Durante años, Nigeria se ha ganado el espantoso honor de ser el país más mortífero del planeta Tierra para los cristianos. Si bien representan el 49% de la población, los cristianos nigerianos corren un gran riesgo de violencia, discriminación y ostracismo social por parte de los muchos musulmanes extremistas del país. En 2022, más de 4000 cristianos fueron asesinados por terroristas en Nigeria.

En el período previo a las elecciones presidenciales del país, celebradas el 25 de febrero, muchos esperaban que un nuevo liderazgo abriera la puerta a la transformación de Nigeria en un lugar marcado por la libertad religiosa y la protección. Cuando finalmente se contaron los votos, Bola Tinubu, un candidato musulmán del gobernante Congreso de Todos los Progresistas (APC), fue declarado ganador.

Si bien a algunos defensores de la libertad religiosa les preocupaba que una victoria de Tinubu sirviera para perpetuar el statu quo, hay muchas razones para mantener la esperanza de que pueda marcar el comienzo de una Nigeria más libre. Si bien es cierto que tiene mucho trabajo por delante, Tinubu puede cambiar el rumbo del extremismo islámico y hacer que Nigeria vuelva a ser un lugar seguro para los cristianos.

Después de ocho años, el presidente saliente Buhari y su administración han dejado partes de Nigeria al borde del colapso. Bajo su mandato, la parte norte del país se ha convertido en una frontera para los grupos extremistas islámicos, los señores de la guerra y la violencia. Lo que comenzó como una crisis de derechos humanos y libertad religiosa, ahora ha llevado al país a una posición en la que muchos expertos creen que Nigeria ya es un estado fallido.

Antes de esta elección, muchos defensores de la libertad religiosa esperaban que el candidato de un tercer partido, Peter Obi, un cristiano declarado, asumiera el cargo. Al final, Obi solo obtuvo alrededor del 25% de los votos. Si bien el propio presidente Tinubu es musulmán, su tradición religiosa no compromete necesariamente su capacidad para conducir al país hacia un futuro más justo. A lo largo de la campaña electoral, aseguró que no dirigirá su administración sobre la base de la religión. También es notable que la esposa de Tinubu es cristiana y pastora ordenada de la Iglesia de Dios Cristiana Redimida.

La sociedad civil debe proteger las iglesias, sinagogas y mezquitas. Tinubu necesita enfocarse como un láser en el tema clave: lidiar con los extremistas de frente para proteger la libertad religiosa y las comunidades religiosas en Nigeria mientras se restaura el orden y se detiene el sangrado literal.

En muchos sentidos, la situación en Nigeria representa lo que está ocurriendo en todo el continente africano. Los estados del norte de Nigeria son mayoritariamente musulmanes, mientras que los estados del sur son predominantemente cristianos. La creciente violencia en el país comenzó hace más de una década cuando grupos extremistas, financiados en gran parte por fuentes de ISIS, comenzaron a atacar a las minorías cristianas en los estados del norte. Doce estados en el norte de Nigeria ahora imponen la ley Sharia y la violencia ha provocado que más de dos millones de personas huyan hacia el sur. Lamentablemente, más de 10 cristianos han sido asesinados en promedio todos los días durante los últimos años.

La administración de Buhari demostró ser incompetente, quizás deliberadamente, cuando se trataba de lidiar con el extremismo. Afirmó que Boko Haram había sido derrotado, mientras que los continuos ataques del grupo demostraron que ese no era el caso. Bien equipados y tecnológicamente avanzados, los grupos terroristas como Boko Haram y la Provincia de África Occidental del Estado Islámico siguen patrones sofisticados. Cortan las comunicaciones de una comunidad mediante el envío de señales de interferencia y luego se mueven para quemar y atacar hogares, negocios e iglesias cristianas conocidas. Cuando las personas intentan escapar, los terroristas ya han establecido barricadas para atrapar e infligir más lesiones.

La administración Biden ha estado andando de puntillas en torno a los problemas relacionados con Nigeria, sin hacer todo lo posible para ayudar a fortalecer el país. A pesar de la evidencia de violaciones atroces de los derechos humanos contra los cristianos y las minorías religiosas, el Departamento de Estado de EE. UU. eliminó inexplicablemente a Nigeria de su lista de países de especial preocupación (CPC) en 2021 y se negó a agregarla nuevamente en 2022 a pesar de la gran confusión y protesta pública.

Nigeria debe volver a agregarse inmediatamente a la lista de CPC. No contar con esa designación impide que EE. UU. reconozca públicamente el alcance completo del problema e imponga sanciones específicas a los malos actores allí. El Departamento de Estado y Biden pueden desempeñar un papel importante para ayudar a Tinubu a crear la Nigeria que muchos esperan.

Estados Unidos también necesita nombrar un enviado especial. En 2001, el presidente Bush nombró a John Danforth como enviado especial a Sudán cuando esa zona se convirtió en un caos. Un enviado especial puede coordinar las respuestas a través de las fronteras y reunir a los gobiernos regionales para coordinarse de manera más efectiva para detener el terrorismo. Nuestra embajada en Nigeria ha luchado contra esto y, hasta ahora, el Departamento de Estado ha seguido su ejemplo, pero la crisis actual ahora exige una perspectiva más amplia. Países vecinos como Burkina Faso, Malí y Camerún se enfrentan a una escalada de violencia por parte de Boko Haram, ISIS África Occidental y otros.

Como la nación más grande de África con 220 millones de habitantes y abundantes recursos naturales, incluidos petróleo, gas natural y minerales, Nigeria está preparada para ser el líder económico del continente. También podría convertirse en el líder de los derechos religiosos de África. Para que esto suceda, el presidente Tinubu debe trabajar para recuperar la confianza de la gente y el presidente Biden debe aprovechar todas las herramientas disponibles para asegurarse de que Nigeria y la región del Sahel no se conviertan en el próximo califato de asesinatos. Solo el tiempo dirá si ambos líderes están preparados para el desafío.