Al crecer en una familia grecochipriota en Londres, mi experiencia navideña fue extensa, complicada y emocionante. Estuvo la Navidad “británica” el 25 de diciembre, nuestra propia Navidad ortodoxa griega el 7 de enero y, entre medias, vinieron otras celebraciones, incluido, por supuesto, el Año Nuevo. Por cierto, nuestro Papá Noel griego (Ayios Vasilis) llegó en las primeras horas del día de Año Nuevo, ¡así que no hay regalos para nosotros en Navidad!

Mirando hacia atrás –y la Navidad es un momento para reflexionar– no fue una época de descanso sino de actividad constante, ya que el restaurante de mis padres exigía mucho de ellos, de mi hermano Panos y de mí. Como todas las comunidades de inmigrantes, encontramos importante la familia, por extensa que sea: islas de familiaridad tranquilizadora en el mar desconcertante de una nueva cultura. En medio de la familia y la comida (y había mucha), había una nostalgia, acentuada por la oscuridad del pleno invierno, por un Chipre bañado por el sol.

La Navidad tenía muchos aspectos diferentes. Era un caleidoscopio de celebraciones y cocina: el aroma de pasteles recién horneados; comidas que seguían y seguían, consistentes en suculentos asados, patatas al limón y dulces cubiertos de deliciosa miel griega; ruidosas charlas familiares en griego, demasiado rápidas para seguirlas; abrazos y besos de familiares misteriosos.

Y, por supuesto, íbamos a la iglesia. ¿Cómo no podríamos? Como grecochipriotas, la asistencia a la iglesia era muy apreciada. En lugar de villancicos oímos cantar a Kalanda. De hecho, no haber asistido a la iglesia habría sido traicionar todo lo que éramos. Sin embargo, a pesar de toda su pompa vívida y siempre intimidante, ceremonia con túnicas e incienso asfixiante, los servicios me parecieron incomprensibles y aburridos; un ritual extraño que había que soportar.

Creo que, incluso cuando era niño y disfrutaba de todas las emociones que traía la Navidad, era vagamente consciente de un vacío central. ¿Cuál fue exactamente el objetivo de la temporada? Parecía que estábamos celebrando la Navidad porque eso era simplemente lo que tú hacías. La Navidad era como un libro impresionante que, al abrirlo, sólo contenía páginas vacías; un paquete magnífico que, cuando se desenvolvió, contenía solo una caja vacía. La Navidad –e incluso sus ceremonias religiosas– no marcó ninguna diferencia en nuestra existencia, no ofreció ningún desafío y no cambió vidas. A pesar de todas las festividades, experiencias y rituales, la temporada tenía un vacío rotundo.

Todo cambió para mí cuando un amigo de la universidad llegó a creer en Jesús y me presentó la posibilidad de que yo también pudiera tener una relación real con él. Acepté el desafío y pronto vi cambios dramáticos y desconcertantes en muchas áreas de mi vida, tanto en mis actitudes como en mis acciones. De hecho, al cabo de unos meses la gente hablaba de manera bastante alarmante de que yo tenía “un don para compartir a Jesús”. Pronto me encaminé hacia la facultad de teología y hacia el papel que he desempeñado durante cuarenta y cinco años como comunicador cristiano.

Entre las cosas que cambiaron estuvo mi visión de la Navidad. En una famosa frase del evangelio de Juan (capítulo 10, versículo 10), Jesús promete que ha venido para que la gente “tenga vida y la tenga en plenitud”. Eso de “completamente” resume cómo cambió mi visión de la Navidad. Hubo muchas cosas de valor en la Navidad de mi juventud y me gusta pensar que no he desperdiciado nada que fuera sagrado.

En cambio, mi nueva fe llenó el vacío que había sentido y me permitió encontrar la fe de la que, durante siglos, ha surgido el torbellino social de la Navidad. Lo que había sido completamente periférico durante la temporada se convirtió en central. Después de todo, si el bebé en Belén era Dios, personal e incomprensiblemente convirtiéndose en parte de la raza humana para salvarnos, entonces todo lo demás debe ser de menor importancia.

Curiosamente, ese reenfoque de mis puntos de vista no devaluó mi experiencia de la Navidad sino que, por el contrario, la mejoró. Con el nacimiento de Jesús –y con él el largo camino hacia la cruz y la resurrección– colocado como piedra angular firme, todo lo demás encuentra su lugar.

¿Y hoy? ¡Hoy la Navidad juega un papel tan importante en mi existencia que siento un vínculo con San Nicolás! La mayoría de los años hablo en doce servicios de villancicos, lo cual me encanta. Cuando me siento en un sillón en Nochebuena y paso tiempo con familiares y amigos, soy consciente de que, habiendo encontrado el significado de la Navidad, debo custodiarlo. Como la hiedra sobre un edificio o las telarañas sobre los muebles, el clamor y el desorden de la estación pueden fácilmente oscurecer la visión del bebé en el pesebre.

Aquí, como en muchas otras cosas, me doy cuenta de que necesito mantener lo principal como principal. Me encuentro defendiendo, como centro de la Navidad, el punto focal quieto y silencioso alrededor del cual orbita todo lo demás: la idea –para mí la verdad– de que en este niño, Dios estaba con nosotros. En ese sentido, la Navidad lo es todo para mí.