La Comisión Interamericana de Derechos Humanos ha exigido urgentemente al gobierno de Nicaragua que salvaguarde la vida y la salud de 11 pastores y líderes ministeriales que han sido encarcelados por motivos legales cuestionables. La decisión surge tras una petición presentada por el grupo de defensa legal ADF International, que ha atraído significativa atención internacional sobre su difícil situación.

Estos líderes religiosos fueron sentenciados a largas penas de prisión que van de 12 a 15 años y multados con más de 80 millones de dólares cada uno por cargos de lavado de dinero, dijo el grupo en un comunicado.

La asesora jurídica de ADF International, Kristina Hjelkrem, expresó su gratitud por la rápida acción de la Comisión, que refleja la gravedad de la situación. “Ninguna persona debería ser encarcelada o castigada por su fe, pero eso es exactamente lo que ha sucedido con estos líderes religiosos. Es nuestra oración que las autoridades nicaragüenses defiendan los derechos humanos y la dignidad de estos pastores, y que los liberen de su encarcelamiento injusto”.

Los arrestos se originaron a partir de una ofensiva en diciembre de 2023, cuando la policía nicaragüense acusó a estos individuos de utilizar su organización religiosa, Puerta de la Montaña, como fachada para lavar dinero. Esta rama del ministerio Mountain Gateway, con sede en Estados Unidos, había participado activamente en grandes campañas evangélicas en toda Nicaragua, que supuestamente atrajeron a más de un millón de personas.

El juicio, que desembocó en duras sentencias en marzo, se desarrolló a puerta cerrada y estuvo empañado por una notable falta de pruebas creíbles, según los observadores. El ministerio y sus partidarios negaron vehementemente los cargos y afirmaron que sus operaciones eran legales y transparentes.

En enero, Mountain Gateway dijo que los fiscales creían que los pastores nicaragüenses estaban bajo la dirección de Jon Britton Hancock, Jacob Britton Hancock y Cassandra Mae Hancock del grupo misionero, todos ciudadanos estadounidenses, y los nicaragüenses Walner Omier Blandón Ochoa y Maricela de Fátima Mejía Ruiz.

“Si bien el gobierno de Nicaragua dice que los pastores son inocentes, los pastores han estado encarcelados durante más de un mes sin representación legal ni contacto con sus familias”, afirmó Mountain Gateway en ese momento. El ministerio agregó que desde entonces el gobierno había “permitido que se nombrara un abogado para representar a los pastores nicaragüenses de Mountain Gateway, pero no ha proporcionado a sus asesores legales los documentos de acusación ni ningún archivo para preparar una defensa”.

Mountain Gateway declaró que había seguido diligentemente todos los requisitos legales en los EE. UU. Y Nicaragua y que tenía documentación que demostraba que el gobierno de Nicaragua aprobó todos los fondos que ingresaban al país y se aseguró de que se utilizaran de manera adecuada.

Los arrestos son parte de un patrón inquietante de persecución religiosa en Nicaragua.

Puertas Abiertas también ha puesto de relieve la creciente persecución de los cristianos en Nicaragua, especialmente desde las protestas contra el régimen de 2018. La represión del gobierno ha incluido arrestos de líderes cristianos, confiscación de propiedades cristianas y cierres de escuelas, estaciones de televisión y organizaciones benéficas cristianas. Las enmiendas legales han tildado a los líderes de la iglesia de terroristas, y el gobierno pretende controlar las finanzas de la iglesia.

La respuesta internacional al arresto de los pastores ha sido de alarma y condena.

Los senadores estadounidenses Rick Scott, republicano por Florida, Ted Cruz, republicano por Texas, y los republicanos de Alabama Katie Britt y Tommy Tuberville han expresado abiertamente su apoyo a los pastores encarcelados, instando a la administración Biden a implementar sanciones fuertes y específicas contra los pastores nicaragüenses. Gobierno.

De manera similar, el representante Robert Aderholt, republicano por Alabama, encabezó un grupo bipartidista de 58 miembros del Congreso en una carta al embajador de Nicaragua, expresando profunda preocupación por estas violaciones de la libertad religiosa.