Sarah Quezada es una misionera estadounidense que escribe para el medio Christianity Today. En el día de ayer, publicó un relato en el describe la situación de un Centro de Detención de Stewart. A continuación presentamos su traducción al español.

Hace unos meses, en la madrugada, me uní a un viaje de dos horas y media por la ruta I-85 de un grupo de mi iglesia de Atlanta hacia el Centro de Detención Stewart, uno de los mayores centros de detención de inmigrantes en el país. Uno de los inmigrantes detenidos en las instalaciones había solicitado visitantes y nuestra iglesia respondió. Traté de imaginar, ¿quién podría estar tan solo como para pedir que un extraño lo visite? Alguien que vive en un lugar muy aislado. Stewart se encuentra en Lumpkin, Georgia, un pueblo rural cerca de la frontera con Alabama. Muchos de los residentes del centro han sido transferidos de otros estados – algunos tan lejanos como California – y como resultado están separados de se familia, de la representación legal y de las redes de apoyo.

Cuando nuestra congregación preguntó sobre el propósito de nuestro viaje a Stewart, nos basamos en la invitación de Cristo en Mateo 25:36: «Estuve en la cárcel, y vinisteis a mí.» Por supuesto, esto no era exactamente la cárcel. Era un centro de detención de inmigrantes. Tal vez por eso, cuando llegamos, no estaba preparada para el aspecto de la instalación, que lucía como una prisión.

Envuelto en alambre de púas, Stewart fue construido como una prisión de mediana seguridad. Sus casi 1.800 camas están llenas de hombres que han entrado ilegalmente al país, sobrepasaron un visado, o tenían sentencias de prisión en Estados Unidos por delitos anteriores y ahora están a la espera de un proceso de deportación. Tal vez la característica más importante del centro de detención se oculta detrás de las escenas: es propiedad de CCA (Corrections Corporation of America), una corporación sin fines de lucro que opera numerosos centros de prisión, así como las prisiones estatales y federales de todo el país.

Este mes de agosto, el gobierno federal anunció una medida para reducir los contratos con las empresas privadas de prisiones. Entre 1980 y 2013, la población penitenciaria federal se disparó casi un 800 por ciento, por lo que la Oficina de Prisiones comenzó a subcontratar a empresas privadas. Estas empresas se aprovechan de los vulnerables y con frecuencia no valoran la humanidad de las personas a su cargo. Instalaciones privadas como Stewart han sido fuertemente criticadas por las condiciones inhumanas, que incluyen la reducción de las raciones de alimentos, una fontanería desbordante y una atención sanitaria fatalmente retrasada.

La medida para reducir los contratos con estas empresas es un paso alentador hacia un sistema penitenciario más justo. Sin embargo, algunas de las personas más marginadas de nuestro país – los inmigrantes – siguen siendo un negocio en auge para ciertas corporaciones. Aproximadamente el 50 por ciento de los inmigrantes detenidos son mantenidos en instalaciones privadas. ¿Por qué? Inmigración y Control de Aduanas (ICE) del gobierno federal

es el único organismo de aplicación de la ley en el país que puede manejar los mínimos requeridos en el Congreso. En otras palabras, ellos están obligados a tener 34.000 inmigrantes detenidos en una noche cualquiera. Este mandato, también conocido como la “cuota cama”, crea una demanda constante de servicios de prisiones privadas.

Aunque el problema es complejo, las soluciones están al alcance. Para empezar, el sector legal de la detención de inmigrantes debe ser incluido en el plan del gobierno federal para eliminar los contratos de prisiones privadas. En segundo lugar, la “cuota cama” debe ser terminada, y la ley de inmigración debe centrarse en las necesidades de las personas detenidas en lugar de los mínimos requeridos. Las mujeres y los niños solicitantes de asilo no deben ser encarcelados a costa de los contribuyentes y para las ganancias de las empresas. Y los inmigrantes, especialmente los niños, deben tener la opción de la representación legal. (Los inmigrantes no gozan de abogados, y esta práctica recientemente salió a la luz cuando un juez afirmó que los niños de tres años son capaces de representarse a sí mismos en la corte de inmigración.)

Para la mayoría de nosotros, la maraña de la reforma de inmigración y la política de inmigración ilegal parece como un problema político remoto. Aún así, es una fuente de gran división entre nosotros. ¿Hay que abrir nuestras fronteras o cerrarlas? ¿Deportar a inmigrantes indocumentados o establecer una vía a la ciudadanía? Como personas de fe, estamos llamados a dejar de lado estos desacuerdos (al menos temporalmente) con un propósito: llegar al lado de los que sufren y están aislados. Durante siglos, la iglesia ha visto prisioneros como personas dignas de nuestro amor y cuidado. Tenemos un largo y fuerte legado de ministerio de la prisión, y creo que los inmigrantes detenidos deben ser incluidos.

En Georgia, mi iglesia se asoció con El Refugio ( «El Refugio»), un ministerio de hospitalidad para los inmigrantes detenidos y sus familias y amigos. En la localidad rural de Lumpkin, no hay hoteles y hay sólo dos restaurantes, por lo que El Refugio alquila una pequeña casa donde las familias que visitan seres queridos pueden alojarse de forma gratuita y comer de la nevera bien surtida. Los voluntarios permanecen en la casa cada fin de semana para ofrecer una atención cristiana y comodidad a las familias. Muchas familias que visitan apenas pueden permitirse el tiempo y el costo de un largo viaje a Stewart – especialmente si su principal fuente de ingresos es encerrado en prisión-, por lo que El Refugio está ahí para apoyarlos.

Mientras estaba sentada al otro lado de un joven que había sido detenido hacía unos pocos meses, con un vidrio grueso entre nosotros, hablamos a través de nuestros respectivos teléfonos sobre su vida, su familia, su caso, y la incertidumbre de su futuro. Me imaginaba a Jesús sentado en el otro lado del cristal. Estuve en la cárcel, y vinisteis a mí.

A menudo, cuando leemos este verso, pasamos esta parte. O tal vez le añadimos algunas calificaciones reconfortantes: Injustamente acusado. Inocente. Perseguido por causa de la fe. Pero Jesús simplemente dice, “estuve en la cárcel.» Cuando llegamos y vemos y unimos nuestras manos a través del cristal, no podemos dejar de reconocer la humanidad de nuestros hermanos. No podemos dejar de ser movidos en la dirección de la justicia. No podemos dejar de reconocer a Cristo.

En medio de los problemas aparentemente insolubles -la crisis de inmigración en curso y el problema asociado de la privatización de la detención- espero que todos podamos escuchar la simple invitación de Jesús:

«Estuve en la cárcel, y vinisteis a mí.»