Las autoridades de la India multaron a dos ciudadanos estadounidenses por supuestamente violar las condiciones de su visa de turista al predicar y realizar conversiones, una afirmación que su anfitrión refuta.

El superintendente de policía del distrito de Sonitpur del estado de Assam notificó a los medios de comunicación locales que James Michael Flinchum, de 73 años, y Matthew Jon Boone, de 64, habían sido detenidos en el Baptist Christian Hospital en la Misión Chariali de Tezpur.

Sus documentos de Autorización Electrónica de Viaje (ETA) permitieron la admisión a Flinchum a partir de octubre de 2023 y múltiples entradas a Boone a partir de diciembre de 2023. Se les permitió participar en actividades de “recreación/visitas turísticas” con su visa de turista, que, según alegó la policía estatal de Assam, eran ilegal.

El gobierno los acusó de participar en actividades religiosas en varios lugares.

El 31 de enero, los dos hombres fueron al Complejo de la Misión Bautista en Tezpur para la inauguración de la Asociación Cristiana Bautista de North Bank. Posteriormente, el 2 de febrero, fueron detenidos en el hospital y multados.

Si bien los informes de los medios afirmaron que el dúo fue arrestado, Sushanta Biswa Sharma, superintendente de policía del distrito de Sonitpur, dijo a los medios de comunicación que la policía no había arrestado a los dos extranjeros, pero los había detenido y multado con 500 dólares a cada uno. Sharma también alegó que los dos hombres habían violado deliberadamente los términos de su visa y por eso la policía había estado haciendo un seguimiento con las autoridades para incluirlos en la lista negra.

En declaraciones a Christian Today, el secretario general de la Asociación Cristiana Bautista de North Bank (NBBCA), Chowaram Daimari negó la detención de los dos visitantes.

“No fueron detenidos ni deportados, sino multados. Una vez pagada la multa, se les pidió que continuaran libremente con su turismo según lo planeado”, dijo Daimari.

Los alegatos de conversión

Flinchum y Boone se quedaron en el campus del Hospital Bautista Cristiano a su llegada a Tezpur el 31 de enero. Flinchum fue el ex director asociado de la Conferencia General Bautista (BGC), la organización que fundó el Baptist Christian Hospital, Tezpur en 1954.

Daimari de la NBBCA le dijo a Christian Today que refutó las acusaciones de las autoridades de que los dos hombres habían liderado conversiones en el recinto hospitalario.

El superintendente adjunto de la policía (ASP) del distrito de Sonitpur, Madhurima Das, fue citado por los medios de comunicación afirmando: “Una asociación bautista había celebrado una función de inauguración del edificio en Tezpur y líderes bautistas de diferentes partes de Assam se habían reunido allí. Los dos estadounidenses “También estaban presentes los nacionales. El edificio en sí está incompleto, está a medio construir, por lo que tenemos que decir que habían venido para actividades de conversión. Como estaban en el país con visas de turista, no pueden participar en ningún encuentro religioso”.

Daimari explicó que la oficina propuesta de la NBBCA está en el recinto hospitalario, y como Flinchum y Boone se hospedaban en el campus, asistieron a la función de inauguración, que se llevó a cabo el 1 de febrero.

“Flinchum alguna vez estuvo estrechamente asociado con el hospital, por lo que le pedimos que orara y compartiera su pensamiento sobre el edificio”, dijo Daimari. “No se trata de ‘actividades de conversión’ como afirman algunos medios de comunicación, ya que todos los participantes que asistieron al acto de inauguración eran cristianos”, añadió.

Además, dijo a Christian Today que la construcción del edificio está en un 90% de avance y que el contrato se entregó hace nueve meses.

“Es un error decir que el edificio está a medio terminar. Está completamente terminado por dentro y sólo quedan algunas partes de pintura en el exterior. El contratista había acordado terminar el trabajo de pintura antes de la inauguración, pero no pudo terminarlo. Ya habíamos enviado todo nuestras invitaciones para la inauguración y por eso no cambiamos la fecha”, aclaró Daimari.

La NBBCA, en cooperación con la Conferencia General Bautista, emitió un comunicado de prensa el 10 de febrero que decía:

“Después de que terminó la función, dos hombres vinieron de la comisaría y preguntaron sobre la función. Yo (Daimari) les expliqué lo que estaba sucediendo. Al día siguiente, 2 de febrero, mientras ellos (dos estadounidenses) estaban visitando el Parque Nacional Kaziranga Park, el mismo personal policial pidió fotos de la función de inauguración, después de recibir las fotos fueron a recibir a los turistas al hospital cuando llegaron del parque nacional, se revisaron sus pasaportes y visas, después de un tiempo se les informó que necesitaban “Pagar 500 dólares cada uno por violar las normas de visa de turista. No hubo detención ni deportación”.

Flinchum y Boone partieron de Tezpur el 3 de febrero hacia Guwahati y abandonaron la India unos tres días después, según Daimari.

En octubre de 2022, el gobierno de Assam había ordenado a todos los distritos de ese estado que vigilaran a los extranjeros que llegaran y los vigilaran de cerca si se dedicaban a “actividades de conversión”, lo que viola las normas de visa. También recibieron instrucciones de monitorear las reuniones religiosas y verificar los documentos de viaje de los extranjeros que asistan a dichas reuniones.

Sorprendido por el hecho de que la función de inauguración fuera considerada una reunión religiosa, Daimari concluyó: “Rezar en la inauguración de un edificio no lo convierte en una función religiosa. Siento que están interpretando la ley según su entendimiento”.